miércoles - mayo 27, 2020

¿Qué tan cerca estamos de encontrar un tratamiento para COVID-19?

Los científicos enfrentan la batalla contra el COVID-19 desde varios ángulos y, al mismo tiempo, a corto plazo buscan ayudar a tratar a los pacientes y proteger a la población en el futuro.

La pandemia global ha provocado posiblemente la mayor y más rápida movilización de la comunidad científica mundial vista hasta ahora. Los investigadores están trabajando 24/7 para encontrar una cura, se están iniciando pruebas a una velocidad récord y las empresas están ofreciendo sus recursos para ayudar por todos los medios posibles. Ha sido una respuesta colectiva que abarca gobiernos, académicos, organizaciones benéficas, la industria farmacéutica y las comunidades locales. Pero aun con todo ese esfuerzo, ¿qué tan cerca estamos de desarrollar un medicamento para tratar o prevenir COVID-19?

 

En lo que se refiere a nuevas opciones de tratamiento, hay tres rutas que pueden marcar la diferencia para los pacientes a corto y mediano plazo: Desarrollar una nueva vacuna, replicar los anticuerpos que luchan contra el virus y reutilizar los medicamentos existentes que podrían ser efectivos.

 

La razón para seguir estos caminos es que implican diferentes periodos para lograrlo. Desarrollar un medicamento desde cero puede llevar años, mientras que descubrir que un medicamento aprobado existente es efectivo puede ser cuestión de semanas. Y esto es fundamental para la pronta ayuda a los pacientes gravemente enfermos.

 

Reutilización de medicamentos existentes

Los científicos están buscando reutilizar las fármacos existentes que podrían combatir el virus directamente o ayudar a reducir la reacción exagerada del sistema inmunitario que surje cuando el cuerpo está lucha contra el virus y puede conducir a la hospitalización de pacientes. La ventaja de investigar los medicamentos existentes ya aprobados es que sabemos que tienen un perfil de riesgo-beneficio bien descrito en las indicaciones para las que están aprobados y que ya se han producido a escala. Esto significa que, si son eficaces para otras indicaciones, podrían reutilizarse rápidamente para ayudar a un gran número de personas.

 

Para identificar qué medicamentos funcionarían bien, los científicos mapearon la interacción entre el virus y las proteínas humanas para identificar qué células fueron atacadas. Esto proporcionó un punto de partida para comprender cómo el virus combate el sistema inmunológico y qué medicamentos existentes podrían ser efectivos contra el microorganismo.

 

Se están estudiando varios fármacos, desde antivirales hasta antipalúdicos y agentes inmunomoduladores, lo que podría ayudar a reducir las reacciones inmunitarias graves. En marzo, la Organización Mundial de la Salud lanzó un ensayo clínico internacional llamado Solidarity para acelerar el proceso de encontrar un tratamiento efectivo contra COVID-19. El ensayo Solidarity está comparando cuatro opciones de tratamiento: cloroquina, que Bayer comercializa en Pakistán bajo la marca Resochin, e hidroxicloroquina (utilizada para tratar afecciones de malaria y reumatología, respectivamente); Remdesivir (desarrollado como tratamiento para el ébola); Lopinavir / Ritonavir (un tratamiento con licencia contra el VIH); Interferón beta-1a (para tratar la esclerosis múltiple).

 

La clave ahora es que se realicen ensayos clínicos rigurosos en las próximas semanas para ver si estos medicamentos son seguros y efectivos para los pacientes, con resultados certeros en los próximos dos meses. Por ejemplo, Bayer se asoció con el Population Health Research Institute (PHRI) para lanzar un importante programa de investigación clínica destinado a identificar posibles tratamientos contra COVID-19. Los dos estudios evaluarán la seguridad y la eficacia de diferentes terapias combinadas, incluida la cloroquina de Bayer y el interferón beta-1b.

 

Uso de anticuerpos contra el virus

Cuando un virus nos ataca, nuestro sistema inmunológico produce proteínas de anticuerpos en forma de Y para adherirse al virus y neutralizarlo. Para COVID-19, eso significa que las personas que se han recuperado con éxito de la enfermedad han producido anticuerpos para detener el coronavirus en su camino. Los científicos han estado trabajando en la identificación y reproducción de esos anticuerpos como tratamiento.

 

Pruebas a pequeña escala en China encontraron que los pacientes críticos podrían beneficiarse de las infusiones de plasma sanguíneo recogido de personas que se han recuperado. Sin embargo, las personas difieren en sus respuestas inmunes y producirán diferentes niveles de anticuerpos. Es por eso que se están desarrollando varios tipos de tratamientos con anticuerpos más allá del uso de plasma sanguíneo recuperado del paciente.

 

Un concepto es diseñar genéticamente ratones de laboratorio que tengan un sistema inmunitario humano, exponerlos al coronavirus y recolectar los anticuerpos bloqueadores de virus de los animales recuperados. Al hacer esto en un entorno controlado, los científicos pueden comprender mejor y diseñar el proceso.

 

Otro método es crear anticuerpos sintéticos. Esto se realiza mediante el aislamiento del anticuerpo que produce glóbulos blancos de la sangre de los pacientes recuperados, copiando su ADN y reproduciéndolo. Los anticuerpos que son más efectivos contra el virus pueden identificarse y fabricarse en masa. Otras compañías de biotecnología están utilizando computadoras e inteligencia artificial para rediseñar y optimizar los anticuerpos que se sabe que atacan al coronavirus detrás del brote de SARS en 2003, SARS-CoV-1.

 

Un enfoque diferente es no para usar anticuerpos directamente, sino para estimular su producción en las células del paciente. Para hacerlo, desarrollarían un ingrediente activo a partir del ARN mensajero (una molécula que lleva el código genético de una proteína en particular) para promover la producción de anticuerpos en el cuerpo.

 

Varios de estos proyectos están ahora en ensayos clínicos con la esperanza de que pudieran estar disponibles para el otoño.

 

Encontrar una vacuna

El objetivo final es crear una vacuna para que no solo podamos tratar, sino también prevenir que COVID-19 regrese en el futuro. Sin embargo, desarrollar una inmunización efectiva tradicionalmente ha llevado años. Comprimir esto en meses ha llevado a la colaboración mundial y a una inversión significativa.

 

Según el rastreador del Instituto Milken, hay más de 125 vacunas actualmente en desarrollo, con alrededor de diez vacunas candidatas actualmente en camino o en ensayos clínicos. Si se demuestra que es efectiva, cualquiera de esas vacunas probablemente estará ampliamente disponible para la segunda mitad de 2021.

 

Si bien se han logrado grandes avances en el desarrollo de vacunas experimentales, todavía hay muchos obstáculos. Para confirmar que un medicamento es seguro y efectivo, necesitamos realizar estudios grandes y controlados en diferentes poblaciones de pacientes. Esto significa que cualquier vacuna nueva tendrá que pasar por tres fases clínicas antes de obtener la licencia.

 

Una vez que tengamos una vacuna en funcionamiento, las compañías deberán comenzar a producir millones, quizás miles de millones, de dosis, además a los millones de dosis de vacunas que ya se hacen cada año para paperas, sarampión y otras enfermedades. Tendremos que encontrar nuevas formas de escalar rápidamente la fabricación en todo el mundo. Esta es la razón por la cual la mayoría de las estimaciones sugieren que la inmunización masiva es improbable durante al menos un año a 18 meses.

 

Una crisis de salud pública sin precedentes ha llevado a una respuesta global sin precedentes en la que Bayer hace una contribución significativa mientras el mundo busca una vacuna, en el corto plazo nuestra mejor esperanza para los pacientes puede ser identificar medicamentos existentes que puedan combatir eficazmente COVID-19.